平等院 ~ 極楽往生を具現化した世界遺産の寺院 ~

 『源氏物語』 宇治十帖の舞台で知られる京都市宇治市は、宇治川を中心とした美しい景観と世界遺産の『平等院』『宇治上神社・宇治神社』をはじめとする歴史・文化資産に恵まれた地であり、また古くから政治的にも重要な位置のありました。奈良、京都、滋賀を結ぶ水陸交通の要衝として、ある時は戦乱の舞台に、また別の時代には文化の中心として歴史の中で重要な役割を果たしてきた宇治で、誰もが一度は訪れたことのある 平等院 は、源融が別荘として建てたものを、藤原氏の栄華を築いた藤原道長が手に入れ、永承7年(1052)に子・頼通が寺院に改めて創建され、翌年の天喜元年(1053)に極楽浄土を現世に現そうと阿弥陀如来を安置する阿弥陀堂が建立したといいます。阿弥陀堂は中国の伝説の鳥・鳳凰が翼を広げたように見えることから『鳳凰堂』と呼ばれ、十円硬貨の図案としてなじみ深いものになっています。

 宇治橋からお茶の香りが漂う石畳の参道をゆくと、平等院表門(北門)が見えてきます。

  平等院1  平等院2
    宇治橋                           平等院表参道

                  平等院3 平等院表門

 門を入ると大きな藤棚が目に入ってきます。今はまだ眠りについている花眼が、4月下旬ころになると薄紫の花房が行く筋連なり、風に揺れる様は優雅な風情として心に迫り、そのほのかな香りは極楽浄土に導いてくれるような心地になります。

   平等院4

 花の頃を連想しながら先に進むと、阿字池を前にした鳳凰堂があらわれてきます。

   平等院6
     阿字池に映す鳳凰堂全景

 浄土式庭園の代表として建物から仏像にいたるまで、すべて国宝に指定されている平等院、鳳凰堂の翼を広げて今にも飛び上がらんばかりの躍動感には圧倒されます。阿字池の水面に映す鳳凰堂の中心の少しだけ丸くえぐった格子越しに拝する阿弥陀如来像は当時最高の仏師・定朝の晩年の作と伝えられています。

  平等院7  平等院8
    中堂                            格子越しに拝する阿弥陀如来像

 極楽浄土を再現したといわれる堂内の須弥壇には、伏し目がち、頬は丸く豊かで柔和なお顔の阿弥陀如来像が安置され、透かし彫りが施された一枚の大きな葉の光背が像を守るようにかぶさり、さらに巨大な円蓋におさめられた天蓋は透かし彫りの細かい装飾が施されています。また、壁面には『雲中供養菩薩』と呼ばれる雲に乗った様々な姿の仏像が懸けられ、手にしている楽器から奏でられる音が今にも聞こえてきそうで、平安貴族が夢見たであろう浄土を彷彿させます。

 阿弥陀堂建立以後、藤原一族によって法華堂、多宝塔、護摩堂などが造営されて、壮大な伽藍が整えられるも、その後の兵火の被害に遭った衰微、現在、平等院の境内には鳳凰堂と鎌倉初期の建築になる観音堂、鐘楼だけといいます。

  平等院5  平等院14
    観音堂                           鐘楼

 そして、鳳凰堂の裏手には源頼政の供養塔のある塔頭最勝院と庭園が美しい塔頭浄土院があり、平等院の維持は現在このふたつの塔頭の住職が交互にしているといいます。

  平等院13  平等院11
    最勝院                          不動堂

  平等院10  平等院12
    浄土院                          大書院

 そっして、寺院というよりも遺構や宝物館といえる平等院には『鳳翔館』と呼ばれるミユージアムがあります。現代的な建物の内部には梵鐘、鳳凰、雲中供養菩薩など展示され、平安彫刻をまじかで堪能することができます。

                  平等院9  鳳翔館

 平等院のある宇治は、平安京から見て西側にあり、宇治川は死者が渡る『三途の川』にたとえられ、宇治橋を渡った宇治の地は西方浄土にたとえられ、近郊には藤原一門の埋葬地があったこともあり、極楽往生を願うにはうってつけの場所であったといわれています。平安貴族を脅えさせた末法思想から、死後の世界である『浄土』の中でも最も美しいといわれた『極楽』に往生することを願って造られた『浄土式庭園』と呼ばれる庭園建築、その最たる 平等院 は現在においてもその輝きを失うことなく、訪れる人に『極楽浄土』の世界を見せてくれるところです。


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